Les galaxies se présentent sous de nombreuses formes et tailles. Elles sont toutes différentes mais elles ont tendance à adopter certaines formes générales.

Les galaxies spirales

Les galaxies spirales sont aplaties, avec des bras brillants et sombres tournant autour d’un noyau central. Certaines ont une barre qui traverse leur centre ou un renflement au milieu. La forme spirale vient d’une onde de formation d’étoiles qui se déplace le long du disque - comme une vague de spectateurs dans les gradins d’un stade. Notre Voie lactée est une galaxie spirale.

Les galaxies elliptiques

Les galaxies elliptiques sont de gros ballons d’étoiles vieilles et froides. La plupart se sont formées par la collision de galaxies spirales qui ont alors perdu leurs bras générateurs d’étoiles. Les galaxies elliptiques ont une forme ellipsoïdale (comme un ballon de football nord-américain) ou sphérique (comme un ballon de plage).

Les galaxies irrégulières

Certaines galaxies ne sont ni elliptiques ni spirales et sont qualifiées d’irrégulières. Ce sont de petites galaxies qui ont des formes très variées. Elles sont souvent distordues par la violence de la formation d’étoiles ou étirées en des formes étranges sous l’effet de l’attraction gravitationnelle exercée par les galaxies voisines.
Réseau canadien d'information sur le patrimoine
Le Centre de l’Univers; Gemini Observatory , Hawaii; Glenbow Museum; Le Planétarium de Montréal; Manitoba Museum; Conseil national de recherches Canada; Australian Museums & Galleries Online, Australie

© Le Réseau canadien d'information sur le patrimoine, 2003

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